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Praticar atividade física te deixa mais inteligente

     Para fortalecer sua mente, você pode primeiro querer exercer seus músculos da perna, de acordo com um novo sofisticado estudo envolvendo pessoas, ratos e macacos. Os resultados da pesquisa sugerem que o exercício de resistência a longo prazo, como a corrida, pode alterar os músculos de uma forma que, em seguida, inicia mudanças no cérebro, ajudando a fortalecer a aprendizagem e a memória.

     Muitas vezes tenho escrito sobre os benefícios do exercício para o cérebro e, em particular, como, quando roedores de laboratório ou outros animais em exercício, criam neurônios extra em seus cérebros, um processo conhecido como neurogênese. Essas novas células, em seguida, se agrupam em porções do cérebro crítico para o pensamento e recolhimento.

     Ainda mais reveladores, outros experimentos descobriram que animais vivendo em gaiolas animadas com brinquedos coloridos, variedades aromatizadas de água e outros enriquecimentos terminam mostrando maior neurogênese do que animais em gaiolas monótonas. Mas os animais que têm acesso a rodas de corrida, mesmo que eles também não tenham todos os brinquedos e outros extras de gaiolas de festa, desenvolvem as mais novas células cerebrais de todos.

     Essas experiências sugerem fortemente que, embora a estimulação mental seja importante para a saúde do cérebro, a estimulação física é ainda mais potente. Mas, até agora, os cientistas não aprenderam exatamente como o movimento físico refaz o cérebro, embora todos concordem que o processo é bastante complexo.
Fascinados por essa complexidade, pesquisadores do National Institutes of Health recentemente começaram a se perguntar se algumas das etapas necessárias poderiam estar ocorrendo longe do cérebro em si, e especificamente, nos músculos, que são a parte do corpo mais afetada pelo exercício. Trabalhar músculos contraídos, queimar combustível, bomba para fora uma grande variedade de proteínas e outras substâncias.

     Pesquisadores do NIH suspeitaram que algumas dessas substâncias migraram dos músculos para a corrente sanguínea e depois para a cabeça, onde eles provavelmente contribuíram para a saúde do cérebro.
Mas descobrir quais as substâncias envolvidas ainda faz parte de um grande mistério.

     Assim, para o novo estudo, que foi publicado no mês passado em Cell Metabolism, os pesquisadores do N.I.H. isolaram as células musculares de camundongos em placas de petri e as contaminaram com um peptídeo que afeta o metabolismo celular de maneiras que imitam o exercício aeróbio. Com efeito, fizeram com que as células pensassem que estavam correndo.
 

     Em seguida, usando uma técnica chamada espectrometria de massa, os cientistas analisaram os muitos produtos químicos que as células musculares liberadas após seus pseudo-treinos, concentrando-se naqueles poucos que podem atravessar a barreira hematoencefálica.

     Eles se concentraram em uma substância em particular, uma proteína chamada catepsina B. A proteína é conhecida por ajudar os músculos doloridos a recuperar, em parte, ajudando a limpar os restos celulares, mas não tinha sido anteriormente considerado parte da cadeia de ligação do exercício a saúde do cérebro.

     Para determinar se a catepsina B pode, de fato, estar envolvida na saúde do cérebro, os pesquisadores adicionaram um pouco da proteína aos neurônios vivos em outras placas de Petri. Eles descobriram que essas células cerebrais começaram a fazer mais proteínas relacionadas com a neurogênese.

     A catepsina B também provou ser abundante nas correntes sangüíneas de ratos, macacos e pessoas que começaram a correr, descobriram os cientistas. Em experimentos realizados em colaboração com colegas na Alemanha, os pesquisadores realizaram em ratos durante várias semanas, enquanto macacos rhesus e jovens homens e mulheres levaram treadmills durante quatro meses, exercendo vigorosamente cerca de três vezes por semana durante aproximadamente uma hora ou às vezes mais.

     Durante esse período, os pesquisadores descobriram que as concentrações de catepsina B nos animais de corrida e nas pessoas aumentavam constantemente, e todos os corredores começaram a se sair melhor em vários testes de memória e pensamento.

    Os homens e as mulheres cuja aptidão tinham aumentado com mais intensidade – sugerindo que tinham funcionado particularmente de forma intensa – não somente tiveram os níveis mais elevados de catepsina B em seu sangue mas também resultados melhores no teste.

     Finalmente, porque não há nada como remover algo do corpo para sublinhar o quão importante pode ser, os cientistas criaram ratos sem a capacidade de criar catepsina B, incluindo a substância após o exercício. Os pesquisadores tinham esses ratos e outros, animais normais correndo durante uma semana, então taxou sua capacidade de aprender e reter informações.

     Depois de correr, os camundongos normais aprenderam mais rapidamente do que antes e também mantiveram essas memórias novas de forma bastante satisfatória. Mas os animais que não podiam produzir catepsina B aprenderam hesitantemente e logo esqueceram suas novas habilidades. Correr não os ajudou a se tornar mais espertos.

    A lição dessas experiências é que nossos cérebros parecem funcionar melhor quando estão inundados na catepsina B e fazemos mais catepsina B quando fazemos exercício, diz Henriette van Praag, investigadora do Instituto Nacional sobre o Envelhecimento no N.I., que supervisionou este estudo.

     Naturalmente, aumentos na catepsina B explicam apenas parte dos benefícios do exercício para o cérebro, disse ela. Ela e seus colegas planejam continuar procurando outros mecanismos em futuros estudos.
Eles também esperam aprender mais sobre quanto exercício é necessário para obter benefícios cerebrais. O regime que os corredores humanos seguiram neste estudo foi “bastante intensivo”, disse ela, mas é possível que os exercícios mais leves sejam quase tão eficazes.

     “Há uma boa razão para pensar,” ela disse, “que qualquer quantidade de exercício vai ser melhor do que nenhum” para a saúde do cérebro.

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Texto publicado por Gretchen Reynolds no Blog Well do jornal norte-americano The New York Times.